Científicos chinos descubren nueva gripe porcina con ‘potencial pandémico’

Científicos chinos descubren nueva gripe porcina con 'potencial pandémico'

Investigadores chinos han descubierto un nuevo tipo de gripe porcina que puede infectar a los humanos y tiene el potencial de causar una pandemia futura, según un estudio publicado el lunes, aunque los científicos han advertido que el virus no representa una amenaza inmediata para la salud global.

La enfermedad, que los investigadores llamaron el virus G4, desciende genéticamente de la gripe porcina H1N1 que causó una pandemia en 2009. G4 ahora muestra “todas las características esenciales para ser considerado un virus candidato para pandemia”, dijo el estudio, publicado en la revista científica Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS).

Sin embargo, la Dra. Angela Rasmussen, viróloga de la escuela de salud pública de la Universidad de Columbia, advirtió al público que no se asuste. “Nuestra comprensión de lo que es una cepa potencial de influenza pandémica es limitada”, publicó en Twitter. “Claro, este virus cumple con muchos de los criterios básicos, pero no es seguro que vaya a causar una hipotética pandemia de gripe 2020, o incluso ser una cepa dominante en humanos”.

Investigadores chinos de varias instituciones, incluida la Universidad Agrícola de Shandong y el Centro Nacional de Influenza de China, descubrieron el virus G4 durante un programa de vigilancia de cerdos. De 2011 a 2018, recolectaron más de 30.000 muestras de hisopos nasales de cerdos en mataderos y hospitales de enseñanza veterinaria en 10 provincias chinas.

A partir de estas muestras, los investigadores identificaron 179 virus de la influenza porcina, pero no todos representaron una preocupación. Algunos solo aparecieron un año de los siete del programa, o eventualmente disminuyeron a niveles no amenazantes.

Pero el virus G4 siguió apareciendo en los cerdos, año tras año, e incluso mostró un fuerte aumento en la población porcina después de 2016.

Otras pruebas mostraron que G4 puede infectar a los humanos al unirse a nuestras células y receptores, y puede replicarse rápidamente dentro de nuestras células de las vías respiratorias. Y aunque G4 contiene genes H1N1, las personas que recibieron vacunas contra la gripe estacional no tendrán inmunidad.

G4 ya parece haber infectado a humanos en China. En las provincias de Hebei y Shandong, ambos lugares con un alto número de cerdos, más del 10% de los trabajadores porcinos en granjas porcinas y el 4,4% de la población general dieron positivo en una encuesta de 2016 a 2018.

Todavía no hay evidencia de que el G4 pueda propagarse de persona a persona, quizás el signo más prometedor hasta ahora, dijo Carl Bergstrom, profesor de biología en la Universidad de Washington.

“Este no es un virus nuevo; ha sido muy común en los cerdos desde 2016”, tuiteó. “No hay evidencia de que G4 esté circulando en humanos, a pesar de cinco años de exposición extensa. Ese es el contexto clave a tener en cuenta”.

Sin embargo, los investigadores advierten en el documento que el virus estaba en aumento entre las poblaciones de cerdos y que podría “representar una seria amenaza para la salud humana” si no se controlaba cuidadosamente. La transmisión del virus del cerdo al humano podría “provocar una infección grave e incluso la muerte”, dijo el estudio, que exigía un mayor control de la propagación del virus dentro de las poblaciones de cerdos.

En 2009, la pandemia de gripe porcina H1N1 causó la muerte de entre 151.700 y 575.400 personas en todo el mundo. Como consecuencia, las autoridades y los científicos intensificaron la vigilancia de las poblaciones de cerdos para detectar virus con “potencial pandémico”.

La gripe porcina ocurre en personas que están en contacto con cerdos infectados. Los síntomas son similares a los de la gripe humana normal y pueden incluir fiebre, letargo, falta de apetito, tos, secreción nasal, dolor de garganta, náuseas, vómitos y diarrea.

Después de 2009, el virus H1N1 en humanos se propagó a los cerdos de todo el mundo, y los genes se mezclaron en nuevas combinaciones, creando nuevos virus como el G4.

“La cría de cerdos es una industria masiva en China y los cerdos pueden ser anfitriones importantes de los cuales pueden surgir nuevos virus de influenza”, dijo James Wood, Jefe de Medicina Veterinaria de la Universidad de Cambridge. Agregó que el estudio fue un “recordatorio saludable de que estamos constantemente en riesgo de una nueva aparición de patógenos zoonóticos y que los animales de granja, con los que los humanos tienen un mayor contacto que con la vida silvestre, pueden actuar como fuente de importantes virus pandémicos”.

Para disminuir el riesgo de una pandemia humana, los agricultores y las autoridades chinas deben controlar la propagación del virus entre los cerdos y monitorear de cerca a las personas que trabajan con los animales, dijo el equipo.

El nuevo estudio se produce cuando el mundo lidia con la pandemia Covid-19, que ahora ha infectado a más de 10.3 millones de personas en todo el mundo y ha causado más de 505.000 muertes, según datos de la Universidad Johns Hopkins.

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