Cómo ataca al cerebro el coronavirus

Cómo el coronavirus ataca al cerebro

No se trata solo de los pulmones: el patógeno puede entrar en las células del cerebro y causar síntomas como delirio y confusión, informaron los científicos

El coronavirus ataca principalmente a los pulmones, pero también a los riñones, el hígado y los vasos sanguíneos. Aún así, aproximadamente la mitad de los pacientes informan síntomas neurológicos, que incluyen dolores de cabeza, confusión y delirio, lo que sugiere que el virus también puede atacar el cerebro.

Un nuevo estudio ofrece la primera evidencia clara de que, en algunas personas, el coronavirus invade las células cerebrales y las secuestra para hacer copias de sí mismo. El virus también parece absorber todo el oxígeno cercano, matando de hambre a las células vecinas.

No está claro cómo llega el virus al cerebro o con qué frecuencia desencadena este rastro de destrucción. Es probable que la infección del cerebro sea rara, pero algunas personas pueden ser susceptibles debido a sus antecedentes genéticos, una carga viral alta u otras razones.

«Si el cerebro se infecta, podría tener una consecuencia letal», dijo Akiko Iwasaki, inmunóloga de la Universidad de Yale que dirigió el trabajo.

El estudio fue publicado en línea el miércoles y aún no ha sido examinado por expertos para su publicación. Pero varios investigadores dijeron que fue cuidadoso y elegante, mostrando de múltiples formas que el virus puede infectar células cerebrales.

Los científicos han tenido que confiar en las imágenes cerebrales y los síntomas del paciente para inferir los efectos en el cerebro, pero «realmente no habíamos visto mucha evidencia de que el virus pueda infectar el cerebro, aunque sabíamos que era una posibilidad potencial», dijo el Dr. Michael Zandi, neurólogo consultor del Hospital Nacional de Neurología y Neurocirugía de Gran Bretaña. «Estos datos solo proporcionan un poco más de evidencia de que ciertamente pueden».

El Dr. Zandi y sus colegas publicaron una investigación en julio que mostraba que algunos pacientes con Covid-19, la enfermedad causada por el coronavirus, desarrollan complicaciones neurológicas graves, incluido daño nervioso.

En el nuevo estudio, la Dra. Iwasaki y sus colegas documentaron la infección cerebral de tres maneras: en el tejido cerebral de una persona que murió de Covid-19, en un modelo de ratón y en organoides, grupos de células cerebrales en una placa de laboratorio que pretenden imitar. estructura tridimensional del cerebro.

Se sabe que otros patógenos, incluido el virus Zika, infectan las células cerebrales. Las células inmunes luego inundan los sitios dañados, tratando de limpiar el cerebro destruyendo las células infectadas.

El coronavirus es mucho más sigiloso: explota la maquinaria de las células cerebrales para multiplicarse, pero no las destruye. En cambio, ahoga el oxígeno a las células adyacentes, provocando que se marchiten y mueran.

Los investigadores no encontraron ninguna evidencia de una respuesta inmune para remediar este problema. «Es una especie de infección silenciosa», dijo el Dr. Iwasaki. «Este virus tiene muchos mecanismos de evasión».

Estos hallazgos son consistentes con otras observaciones en organoides infectados con el coronavirus, dijo Alysson Muotri, neurocientífica de la Universidad de California en San Diego, que también ha estudiado el virus Zika.

El coronavirus parece disminuir rápidamente el número de sinapsis, las conexiones entre neuronas. «Días después de la infección, y ya vemos una reducción dramática en la cantidad de sinapsis», dijo el Dr. Muotri. «Todavía no sabemos si eso es reversible o no».

El virus infecta una célula a través de una proteína en su superficie llamada ACE2. Esa proteína aparece en todo el cuerpo y especialmente en los pulmones, lo que explica por qué son los objetivos favoritos del virus.

Estudios previos han sugerido, basándose en una aproximación de los niveles de proteínas, que el cerebro tiene muy poco ACE2 y es probable que se salve. Pero la Dra. Iwasaki y sus colegas miraron más de cerca y encontraron que el virus de hecho podía ingresar a las células cerebrales a través de esta puerta.

«Está bastante claro que se expresa en las neuronas y es necesario para la entrada», dijo el Dr. Iwasaki.

Luego, su equipo observó dos grupos de ratones: uno con el receptor ACE2 expresado solo en el cerebro y el otro con el receptor solo en los pulmones. Cuando los investigadores introdujeron el virus en estos ratones, los ratones infectados con el cerebro perdieron peso rápidamente y murieron en seis días. Los ratones infectados con pulmón no hicieron ninguna de las dos cosas.

A pesar de las advertencias asociadas a los estudios con ratones, los resultados todavía sugieren que la infección por virus en el cerebro puede ser más letal que la infección respiratoria, dijo el Dr. Iwasaki.

El virus puede llegar al cerebro a través del bulbo olfatorio, que regula el olfato, a través de los ojos o incluso desde el torrente sanguíneo. No está claro qué ruta está tomando el patógeno y si lo hace con tanta frecuencia como para explicar los síntomas que se observan en las personas.

«Creo que este es un caso en el que los datos científicos están por delante de la evidencia clínica», dijo el Dr. Muotri.

Los investigadores deberán analizar muchas muestras de autopsias para estimar qué tan común es la infección cerebral y si está presente en personas con enfermedades más leves o en los llamados transportistas de larga distancia, muchos de los cuales tienen una serie de síntomas neurológicos.

Entre el 40 y el 60 por ciento de los pacientes hospitalizados con Covid-19 experimentan síntomas neurológicos y psiquiátricos, dijo el Dr. Robert Stevens, neurólogo de la Universidad Johns Hopkins. Pero es posible que no todos los síntomas se deriven de la invasión del virus a las células cerebrales. Pueden ser el resultado de una inflamación generalizada en todo el cuerpo.

Por ejemplo, la inflamación de los pulmones puede liberar moléculas que hacen que la sangre se vuelva pegajosa y obstruyan los vasos sanguíneos, lo que provoca accidentes cerebrovasculares. “No es necesario que las células cerebrales estén infectadas para que eso ocurra”, dijo el Dr. Zandi.

Pero en algunas personas, agregó, puede ser el bajo nivel de oxígeno en sangre de las células cerebrales infectadas lo que conduce a los accidentes cerebrovasculares: «Los diferentes grupos de pacientes pueden verse afectados de diferentes maneras», dijo. «Es muy posible que vea una combinación de ambos».

Algunos síntomas cognitivos, como la confusión mental y el delirio, pueden ser más difíciles de detectar en pacientes sedados y con ventiladores. Los médicos deben planificar reducir los sedantes una vez al día, si es posible, para evaluar a los pacientes con Covid-19, dijo el Dr. Stevens.

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