¿Se ha hecho la reapertura demasiado pronto?: lecciones de la segunda ola mortal de la pandemia de 1918

¿Se ha hecho la reapertura demasiado pronto?: lecciones de la segunda ola mortal de la pandemia de 1918

Navarro es cauteloso acerca de qué lecciones extraer de las pandemias del pasado, destacando los avances en ciencia y tecnología médica, pero señala un paralelo preocupante en el comportamiento humano

A medida que se aflojan los bloqueos por coronavirus y las personas acuden en masa a restaurantes, playas y otros espacios al aire libre, la pregunta sobre si ¿se habrá reabierto demasiado rápido? está dando un tono inquietantemente familiar.

La epidemia mundial de gripe de 1918 sigue siendo la más mortal registrada. Según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades, la pandemia mató aproximadamente 50 millones en todo el mundo y más de medio millón en EE UU. J. Alexander Navarro, del Centro de Historia de la Medicina de la Universidad de Michigan, es uno de los organizadores del «Archivo de Influenza«, una colección de información que cataloga y estudia los efectos de la pandemia de 1918 en 43 ciudades estadounidenses importantes.

La investigación buscó una respuesta a una pregunta clave: ¿Fue efectivo el distanciamiento social en 1918 como una forma de frenar la propagación de la enfermedad y salvar vidas?

Navarro dijo que a las ciudades que cerraron escuelas y prohibieron las reuniones públicas les fue mejor contra la gripe. «Tenían casos de mortalidad y morbilidad global tanto el pico como el total más bajos», dijo.

De hecho, las órdenes estatales que hicieron que las máscaras fueran obligatorias y cerraron negocios no esenciales se generalizaron en 1918. San Francisco, por ejemplo, impuso multas a las personas que no usaban una máscara en público, lo que provocó protestas.

La investigación actual que rastrea el éxito de los esfuerzos de distanciamiento social para facilitar la propagación del nuevo coronavirus apunta a la misma conclusión.

El 19 de octubre de 1918, se colocó un letrero en la Fábrica de Aviones Navales en Filadelfia indicando que la influenza estaba extremadamente activa. (Comando de Historia y Patrimonio Naval de EE. UU. / AP)

Pero los diferentes niveles de aplicación combinados con la I Guerra Mundial crearon una variedad de resultados en 1918. Esa caída marcó la segunda ola más mortal de la enfermedad en EE UU. 

“La pandemia comenzó en los campamentos militares en primer lugar. Entonces los militares trabajaron para tratar de controlar esas epidemias en los campamentos”, relató Navarro.

La infame decisión de Filadelfia de no cancelar su desfile de Préstamos Liberty a fines de septiembre resultó en 1.000 muertes en el lapso de 10 días, convirtiendo a la ciudad en una de las más afectadas por la epidemia.

Otras ciudades como Denver levantaron las restricciones en noviembre en el Día del Armisticio para celebrar el final de la guerra, solo para experimentar un pico más mortal.

«Casi todas las ciudades que examinamos informaron sobre grandes multitudes que se congregaron inmediatamente en el centro en tiendas, cafés, teatros y bares», dijo Navarro, y agregó que la aglomeración ocurrió el mismo día que se levantaron las órdenes de distanciamiento social.

El 28 de septiembre de 1918, una carroza de la Fábrica de Aviones Navales se desplaza hacia el sur por la calle Broad de Filadelfia, escoltada por marineros durante un desfile destinado a recaudar fondos para el esfuerzo de guerra. (Comando de Historia y Patrimonio Naval de EE. UU. / AP)

Navarro señala que la principal diferencia entre 1918 y la actual pandemia de coronavirus es el panorama económico muy diferente, particularmente el papel de los minoristas, restaurantes, cines y otras pequeñas empresas. «Podrían cerrar lugares de diversión pública y no tener el mismo tipo de impacto en la economía local en 1918 porque el sector manufacturero era muy dominante», dijo Navarro. «Esta es una economía basada en el sector de servicios. Así que creo que hoy nos espera un impacto económico mucho mayor y más severo que en 1918».

A medida que los estados continúan lidiando con la pandemia, muchos alivianan las restricciones y presionan para revivir las economías rezagadas. Pero los principales expertos en salud advierten sobre una segunda ola de infección. Navarro es cauteloso acerca de qué lecciones extraer del pasado, destacando los avances en ciencia y tecnología médica, pero señala un paralelo preocupante en el comportamiento humano.

«A pesar de que el contexto histórico cambia, habrá un gran clamor por volver a la vida normal», dijo. «Podría haber consecuencias realmente terribles para la salud pública como resultado».

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