Johan Santana en la crema de los zurdos de Minnesota

El merideño Johan Santana debutó en 2000 en las Grandes Ligas como relevista con los Mellizos de Minnesota ante los Mantarrayas de Tampa Bay.

Con apenas 21 años de edad comenzaba el transitar que lo llevaría a ganar dos veces el Premio Cy Young con los de las ciudades gemelas y lanzar un no hit no run con los Mets de Nueva York. Ganó 20 juegos en el año 2004 y la triple corona de pitcheo en 2006 con 19-6, 2.77 de efectividad y 245 strikeouts.

Durante su carrera en la gran carpa dejó récord de 139-78, con 3.20 de efectividad y 1.988 ponches en 2025.2 innings de labor. Quedó a nada de los 2.000 ponches de por vida, pero en la recta final de su carrera las lesiones lo maltrataron.

Se desgarró el hombro izquierdo en 2010 y eso lo hizo perder toda la campaña de 2011. Regresó en 2012 y todo parecía ir de un modo aceptable hasta el 1° de junio. Ese día pitcheó el no hitter contra los Cardenales de San Luis, pero el esfuerzo de nueve entradas y 132 lanzamientos le salió caro. Nunca volvió a ser el mismo, el resto de ese año fue conectado y el 12 de agosto lanzó por última vez.

Luego intentó regresar con los Orioles de Baltimore y Azulejos de Toronto, sin suerte. Incluso volvió a pitchear en Venezuela con los Navegantes del Magallanes en 2015 ante los Tigres de Aragua, pero ya el brazo le decía que el adiós había llegado.

En 2019 los Mellizos le dieron un espacio en el Salón de la Fama de la novena con la que ganó 93 encuentros con 1.381 ponches y sumó dos premios Cy Young.

El reportero de MLB.com, Do-Hyoung Park, hizo una evaluación de los cinco mejores abridores zurdos en la historia de los Twins y allí incluyó al criollo.

Johan Santana (2000-07)

Dato clave: Tiene el récord de más ponches en una temporada para un lanzador de Minnesota con 265

Es posible que ésta haya sido la decisión más difícil en toda la serie de rankings de los mejores, por posición, en la historia de Minnesota. ¿Se valora más el trecho de tres años del venezolano Santana, quien aportó probablemente las actuaciones más dominantes de partidos individuales en la historia del club y fue prácticamente imbateable en el apogeo de su trayectoria con los Mellizos? O se inclina por Jim Kaat, quien lanzó en una era de menos ofensiva pero fue un lanzador bien confiable por más de una década por Minnesota?

No hay una respuesta errada.

No se puede equivocar al señalar a Santana como mejor abridor zurdo de los Mellizos. El oriundo de Tovar se convirtió en uno de los mejores lanzadores de Grandes Ligas al final de su trayectoria de ocho años con Minnesota, gracias a un excelente cambio de velocidad que confundió a los bateadores contrarios todo el tiempo. El estándar de presentaciones de un solo partido sigue siendo la apertura de Santana del 19 de agosto del 2007, cuando el zurdo ponchó a 17 bateadores de los Rangers sin otorgar bases por bolas. Los 17 abanicados fueron un récord para la franquicia y deleitó al público en el Metrodome.

“He tenido varias oportunidades de recibir un no-hitter”, dijo el receptor de los Mellizos en ese entonces, Mike Redmond, después del encuentro. “He sido cátcher para un par de juegos de un solo hit y varios de dos imparables. Cuando volvió al dugout después del segundo inning, pensé, ‘Éste podría ser el día. Este muchacho tiene un material increíble hoy’”.

Fue más adelante que Santana logró por fin su juego sin hit ni carreras, en el 2012 con los Mets. En su tiempo con los Mellizos, el venezolano fue líder en ponches y tuvo WHIP mejor de 1.00 en tres campañas consecutivas del 2004 al 2006. En sus últimas cinco temporadas en Minnesota, estuvo entre los primeros siete en las votaciones para el Premio Cy Young de la Liga Americana, ganando el galardón tanto en el 2004 como el 2006.

Probablemente una de las mejores selecciones del Draft de la Regla 5 en la historia de Grandes Ligas (Astros), Santana se convirtió en el as de los Mellizos y fue clave para que el equipo conquistara su división en el 2002, 2003, 2004 y 2006. El estelar fue canjeado a los Mets en el invierno 2007-08.

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