Entrenan a perros para detectar el coronavirus

Foto: MEDICAL DETECTION DOGS

¿Los perros podrían detectar el coronavirus? Un grupo de científicos de varios países lo están investigando y lo más probable es que la respuesta sea afirmativa.

Hace un año se realizó un estudio en el que unos perros olían el aroma de los pies de unos niños. Unos 200 pequeños gambianos, 30 de ellos con malaria, durmieron una noche con unos calcetines de nylon puestos que les habían facilitado unos científicos británicos. Meses después, dos perros olieron cada calcetín. Los resultados mostraron que los canes detectaron a los pequeños que estaban enfermos y los que estaban asintomáticos.

Uno de los autores del estudio fue Steve Lindsay, entomólogo de la Universidad de Durham de Reino Unido, quien actualmente forma parte de un proyecto financiado por las autoridades británicas para entrenar a seis perros de la organización Medical Detection Dogs en la detección del coronavirus, reseñó El País.

Tal como está diseñado, los animales van a aprender a diferenciar el virus en los volátiles orgánicos que desprenden restos biológicos, como la orina, o atrapados en las mascarillas. “Una vez que tengamos suficientes muestras, esperamos que los primeros resultados lleguen en ocho o diez semanas”, dijo Lindsay.

Distintos residuos humanos, heces, orina, sudor o el mismo aire exhalado, liberan compuestos volátiles orgánicos que forman parte del llamado volatiloma.

El sistema olfativo canino es tan sensible que es capaz de detectar concentraciones de una sustancia tan bajas como una parte por billón. La acumulación de estudios con enfermos de cáncer, párkinson o enfermedades contagiosas indica que los canes también pueden diferenciar entre el estado sano o patológico de este volatiloma, incluso el provocado por virus.

“No sabemos el olor concreto que detectan, pero sabemos que pueden diferenciar entre determinadas infecciones virales”, dijo Craig Anglet, codirector del programa de ciencias para el rendimiento canino de la Universidad de Auburn de Estados Unidos.

“Un perro podría escanear a 1.000 humanos si aprende a detectar el olor del sudor o el aliento humanos por ejemplo”, asegura la coordinadora del grupo de investigación DogRisk de la Universidad de Helsinki de Finlandia, Anna Hielm-Björkman.

En un trabajo aún no publicado, Hielm-Björkman ha comprobado cómo sus perros pueden detectar determinados tipos de cáncer. “Ni en el cáncer ni en el covid-19 tenemos pistas del rastro que identifican los perros. Creemos que, en ambos casos, se trataría de cóctel de moléculas en metabolitos presentes en la orina. En el cáncer, podría tratarse de metabolitos fruto del crecimiento anormal de los tejidos y, en la covid-19, podría proceder de la tormenta de citoquinas”, explica.

Sea el olor del virus o el del daño que provoca, investigadores finlandeses, británicos, bomberos de Francia o veterinarios de Estados Unidos ya tienen en marcha sus experimentos. Si funcionan, pronto podría haber perros oliendo a los humanos en las fronteras, los aeropuertos, entradas a eventos masivos o a las puertas de una residencia de ancianos para detectar el covid-19.

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