SpaceX de Elon Musk vuelve a intentar el lanzamiento de la misión Crew Dragon con astronautas de la NASA

Elon Musk
Elon Musk, fundador de SpaceX, a cargo de la misión en conjunto con la NASA

La compañía fundada por el empresario Elon Musk, construyó el cohete Falcon 9 y la cápsula Crew Dragon, en la que viajarán los dos astronautas de la NASA

La misión está programada para despegar a las 3:22 p.m. (Hora del Este), desde el Centro Espacial Kennedy en Florida. 

El sábado, por primera vez desde el retiro de los transbordadores espaciales en julio de 2011, los astronautas de la NASA están programados para despegar desde la base en Florida en un cohete estadounidense hacia la Estación Espacial Internacional.

En esta oportunidad no será la NASA la encargada de dirigir la misión, sino la empresa privada SpaceX. La compañía, fundada por el empresario Elon Musk, construyó el cohete Falcon 9 y la cápsula Crew Dragon, en la que viajarán los dos astronautas.

La misión está programada para despegar a las 3:22 p.m. (Hora del Este), desde el Centro Espacial Kennedy en Florida. 

Los pronósticos del tiempo actualmente ofrecen una probabilidad del 50% de condiciones favorables en el sitio de lanzamiento. De no poderse llevar a cabo el despegue hoy sábado, la próxima opción sería el domingo, día en que las condiciones se ven ligeramente favorables; si eso no funciona, lo intentarán nuevamente el martes.

Despegar con mal tiempo puede ser catastrófico para los cohetes. Durante la cuenta regresiva, unos 10 miembros del Escuadrón Meteorológico 45, y parte de la Fuerza Espacial de EE UU, vigilan de cerca las condiciones para ver si caen dentro de los criterios de lanzamiento predeterminados. Si las condiciones climáticas violan los criterios, el director de lanzamiento de SpaceX cancelará el lanzamiento.

La mayor preocupación son los rayos: un rayo de electricidad puede destruir los componentes electrónicos cruciales y provocar la pérdida del cohete.

Las reglas prohíben los lanzamientos durante 30 minutos después de que se observe un rayo dentro de una docena de millas de la plataforma de lanzamiento o a lo largo de la trayectoria del cohete.

Existe peligro incluso cuando no hay relámpagos en el cielo. Cuando un cohete atraviesa una nube turbulenta llena de carga eléctrica, puede desencadenar un rayo. Eso es esencialmente lo mismo que cuando te golpeas con electricidad estática.

Tal situación ocurrió durante el lanzamiento de la misión lunar Apolo 12 en 1969. Uno de los ingenieros en control de la misión recordó que había un interruptor que esencialmente reiniciaba la computadora. Los astronautas lo voltearon y la misión continuó con éxito.

Después del Apolo 12, se agregaron nuevas reglas de lanzamiento que especifican la distancia mínima de varios tipos de nubes de tormenta desde la plataforma de lanzamiento.

Para el lanzamiento de Crew Dragon, SpaceX también quiere que el cohete no pase a través de la precipitación, especialmente pellets de hielo, ya que se acelera hacia arriba.

El miércoles, cuando se canceló el lanzamiento de SpaceX antes del despegue, dos de las nubes estaban sobre la plataforma de lanzamiento: nubes cúmulos y nubes de «yunque adjunto», que pueden generar rayos. La regla de «no precipitación» también fue violada.

El equipo de lanzamiento no había cancelado la cuenta atrás antes, porque parecía que las nubes se alejarían a tiempo. Pero la convección en la atmósfera generó más actividad de tormenta y eso significó que el clima inestable permaneció por más tiempo en la plataforma de lanzamiento.

15 minutos después de la hora de lanzamiento programada, «estábamos bien», dijo Mike McAleenan, el oficial de meteorología de lanzamiento.

Pero el lanzamiento tuvo que ocurrir en un momento preciso para permitir que Crew Dragon se reuniera con la estación espacial, y no hay margen para retrasos.

Para la seguridad de la tripulación, el equipo de lanzamiento también debe considerar las condiciones climáticas y oceánicas cerca de la costa, donde la cápsula aterrizaría si hubiera una emergencia en la plataforma de lanzamiento o más lejos en el Atlántico si ocurriera un problema en el camino orbitar.

¿Quiénes irán a bordo de la misión Crew Dragon?

Los astronautas de la NASA Douglas G. Hurley, a la izquierda, y Robert L. Behnken, a la derecha, en camino al Pad 39-A en el Centro Espacial Kennedy el miércoles. Crédito … John Raoux / Associated Press

Los astronautas son Robert L. Behnken y Douglas G. Hurley, quienes han sido amigos y colegas desde que ambos fueron seleccionados por la NASA para ser astronautas en 2000.

Ambos tienen antecedentes como pilotos de prueba militares y han volado dos veces anteriormente en misiones del transbordador espacial, aunque esta es la primera vez que han trabajado juntos en una misión. Hurley voló en la misión final del transbordador espacial en 2011.

En 2015, estuvieron entre los astronautas elegidos para trabajar con Boeing y SpaceX en los vehículos espaciales comerciales que las compañías estaban desarrollando. En 2018, fueron asignados al primer vuelo de SpaceX.

Los preparativos del lanzamiento del sábado comenzaron con los astronautas vistiendo sus trajes espaciales con la ayuda de los técnicos de SpaceX. Jim Bridenstine, el administrador de la NASA, y Jim Morhard, el administrador adjunto, los visitaron en la sala de trajes. Cada uno mantenía una distancia social y usaba una máscara quirúrgica, tal como es requerido.

Justo después del mediodía, los astronautas fueron despedidos por sus familias antes de su viaje a la plataforma de lanzamiento. En una hora, abordaron la cápsula Crew Dragon y comenzaron las horas de procedimientos que deben completar antes del intento de lanzamiento.

SpaceX nunca ha llevado gente al espacio. Crew Dragon es una cápsula con forma de goma de mascar: una versión mejorada de la cápsula Dragon original de SpaceX, que se ha utilizado muchas veces para transportar carga, pero no personas, a la estación espacial.

Crew Dragon tiene espacio para hasta siete personas, pero tendrá solo cuatro asientos para las misiones de la NASA. Si este lanzamiento tiene éxito, transportará a cuatro astronautas a la estación espacial más adelante en el año.

Acerca de los trajes espaciales

Michael Bay, el director de la película del desastre cósmico de 1998 «Armageddon«, una vez dio una entrevista sobre la peor crisis en la realización de la película.

«Tres semanas antes de nuestro primer día de fotografía principal, fui a ver los trajes espaciales», dijo. “Parecían un traje de jogging de Adidas. Casi me muero». Porque, dijo, si no tienes trajes espaciales «geniales», toda la película está hundida.

Aparentemente, Elon Musk se adscribe a la misma escuela de pensamiento.

O eso parece juzgar por el lanzamiento blanco y negro y los trajes de reingreso que usarán los astronautas Robert Behnken y Douglas Hurley cuando se suban a su Tesla blanco y negro y se dirijan a la plataforma de lanzamiento de Cabo Cañaveral para subir a la tripulación SpaceX blanca y negra.

Después de todo, cuando se trata de capturar la imaginación del público en torno a los viajes espaciales, el estilo importa.

¿Cuándo llegarán los astronautas a la estación espacial?

El Crew Dragon está programado para llegar a la Estación Espacial Internacional 19 horas después del lanzamiento el domingo, aproximadamente a las 10:30 a.m., hora del este. Durante su viaje, los astronautas comprobarán cómo vuela la nave espacial y verificarán que los sistemas funcionan según lo diseñado. A menos que algo salga mal, las computadoras de Crew Dragon generalmente manejan todos los procedimientos de maniobra y atraque.

¿Cuánto tiempo se quedarán y qué harán?

Originalmente, Behnken y Hurley estaban programados para quedarse en la estación espacial por solo dos semanas. Pero esos planes se hicieron cuando la NASA pensó que la misión volaría en 2019. Con retrasos en el desarrollo de Crew Dragon, la nave espacial Starliner de Boeing, la NASA se quedó sin asientos disponibles a bordo de la cápsula Soyuz de Rusia a la estación espacial. Ahora se encuentra solo con un astronauta de la NASA, Christopher J. Cassidy, actualmente en la estación con dos homólogos rusos.

Por lo tanto, se espera que Behnken y Hurley se queden en la estación al menos un mes para ayudar al Cassidy. En el caso de Behnken, éste se ha entrenado para realizar caminatas espaciales, y Hurley por su parte, tomó clases de actualización sobre cómo operar el brazo robótico construido en Canadá para la estación.

¿Por qué la NASA está trabajando con SpaceX en esta misión?

Para reemplazar los transbordadores, la NASA decidió recurrir a dos compañías privadas, SpaceX y Boeing, en esencia para producir el equivalente en alquiler de vehículos de naves espaciales. La NASA luego compraría boletos a bordo de sus cápsulas para los viajes al espacio.

Este programa resultó mucho menos costoso que si la NASA hubiera desarrollado su propia nave espacial de reemplazo, aunque las cápsulas se han enfrentado a muchos retrasos en el camino para estar listas para el lanzamiento.

La NASA, bajo la administración Trump, también espera estimular un uso más comercial de la estación espacial, para fines que incluyen el turismo. Aunque los boletos serían costosos, los pasajeros pueden comprar viajes en órbita a bordo de la cápsula de SpaceX y pueden comprar asientos en la cápsula de Boeing una vez que esté listo para volar.

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