Científicos aseguran que el coronavirus no está mutando rápidamente, lo que sugiere una vacuna con protección a largo plazo

Covid19

El coronavirus no está mutando significativamente a medida que circula a través de la población humana, según los científicos que estudian de cerca el nuevo código genético del patógeno. Esa relativa estabilidad sugiere que es menos probable que el virus se vuelva más o menos peligroso a medida que se propaga, y representa una noticia alentadora para los investigadores que esperan crear una vacuna permanente.

Todos los virus evolucionan con el tiempo, acumulando mutaciones a medida que se replican imperfectamente dentro de las células de un huésped en cantidades enormes y luego se propagan a través de una población, y algunas de esas mutaciones persisten a través de la selección natural. Sin embargo, el nuevo coronavirus tiene maquinaria de corrección de pruebas, y eso reduce la «tasa de error» y el ritmo de mutación. Los científicos dicen que se ve más o menos igual en todas partes, y no hay evidencia de que algunas cepas sean más mortales que otras.

El SARS-CoV-2, el virus que causa la enfermedad covid-19, es similar a los coronavirus que circulan naturalmente en los murciélagos. Saltó a la especie humana el año pasado en Wuhan, China, probablemente a través de una especie intermedia, posiblemente un pangolín, un oso hormiguero en peligro de extinción cuyas escamas son traficadas para la medicina tradicional.

Los científicos ahora están estudiando más de 1.000 muestras diferentes del virus, dijo a The Washington Post, Peter Thielen, un genetista molecular en el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins que ha estado estudiando el virus.

Hay solo entre cuatro y diez diferencias genéticas entre las cepas que han infectado a las personas en EE UU y el virus original que se propagó en Wuhan, dijo.

«Esa es una cantidad relativamente pequeña de mutaciones por haber pasado a través de una gran cantidad de personas», dijo Thielen. «En este punto, la tasa de mutación del virus sugeriría que la vacuna desarrollada para el SARS-CoV-2 sería una vacuna única, en lugar de una vacuna nueva cada año como la vacuna contra la gripe».

Sería más parecido a las vacunas contra el sarampión o la varicela, dijo, algo que probablemente conferiría inmunidad durante mucho tiempo.

“Esperaría que una vacuna contra el coronavirus tuviera un perfil similar a esas vacunas. Es una gran noticia», dijo Thielen.

Se están desarrollando varias vacunas contra covid-19, pero los expertos estiman que pasará al menos un año hasta 18 meses antes de que una esté disponible.

Otros dos virólogos, Stanley Perlman de la Universidad de Iowa y Benjamin Neuman de la Universidad de Texas A&M en Texarkana, declararon a The Post que el virus parece relativamente estable.

«El virus no ha mutado de manera significativa», dijo Perlman. «Solo una cepa bastante mala para todos hasta ahora. Si todavía existe en un año, para ese punto podríamos tener cierta diversidad», dijo Neuman.

Neuman comparó el coronavirus con la gripe, que es notoriamente resbaladiza. “La gripe tiene un truco bajo la manga que los coronavirus no tienen: el genoma del virus de la gripe se divide en varios segmentos, cada uno de los cuales codifica un gen. Cuando dos virus de la gripe están en la misma célula, pueden intercambiar algunos segmentos, creando potencialmente una nueva combinación al instante, así es cómo se originó la gripe «porcina» H1N1 «, explicó Neuman.

Según los expertos, es posible que una pequeña mutación en el virus pueda tener efectos descomunales en el resultado clínico de covid-19. Se sabe que eso sucede con otros virus. Pero no hay señales de que esto esté sucediendo con el nuevo coronavirus.

Las dramáticas tasas de mortalidad en Italia, por ejemplo, probablemente se deban a factores situacionales: una población de mayor edad, hospitales abrumados, escasez de ventiladores y el consiguiente racionamiento de la atención que salva vidas, en lugar de alguna diferencia en el patógeno en sí.

«Hasta ahora, no tenemos ninguna evidencia que vincule un virus [cepa] específico con ningún puntaje de gravedad de la enfermedad», dijo Thielen. «En este momento, la gravedad de la enfermedad es mucho más probable que se deba a otros factores».

Aunque un equipo de científicos a principios de este año sugirió que podría haber dos cepas distintas del virus con diferentes niveles de gravedad típica de la enfermedad, esa conjetura no ha sido aceptada por la comunidad científica.

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