Los adolescentes que vapean pueden tener mayor riesgo de infección grave por coronavirus

Vaping

Ilona Jaspers, MD, profesora de pediatría y microbiología e inmunología en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, ha estado advirtiendo durante mucho tiempo a los adolescentes y adultos jóvenes sobre los peligros del vapeo (cigarrillo electrónico). Ahora, en medio de una pandemia de coronavirus que ha infectado a más de 500.000 personas en EE UU, sus advertencias se han expandido para incluir complicaciones de COVID-19.

«Todo lo que nosotros y otros estudios han demostrado es que el vapeo causa la supresión de la función de defensa del huésped respiratorio y la disfunción inmune respiratoria en general», dice Jaspers a Yahoo Lifestyle.

“Los estudios en roedores han demostrado una mayor gravedad de las infecciones virales respiratorias en animales expuestos a cigarrillos electrónicos. Ahora tenemos datos que muestran que en humanos, el uso de cigarrillos electrónicos se asoció con cambios en las respuestas inmunes respiratorias que son indicativas de supresión inmune».

Si bien la mayoría de las personas que mueren por el coronavirus son mucho mayores, los estudios de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades a mediados de marzo descubrieron que hasta el 40% de los pacientes hospitalizados tienen entre 20 y 54 años de edad. Continuando con la epidemia de vapeo, en la que, según los informes, más de dos millones de estudiantes de secundaria usan cigarrillos electrónicos.

El alcalde de Nueva York, Bill de Blasio, advirtió el 9 de marzo sobre un usuario de 22 años que se había enfermado gravemente con COVID-19. «¿Por qué un hombre de 22 años es estable pero está hospitalizado?», preguntó de Blasio a los periodistas. “El único factor que sabemos es que es un vaper. Creemos que el hecho de que sea un vaper está afectando esta situación».

Jaspers, cuyo documento sobre la conexión entre el vapeo y las infecciones graves por coronavirus está pendiente, dice que aún no hay evidencia concluyentes. Pero sus años de investigación sobre el tema apuntan a un enlace. «Vaping puede aumentar la susceptibilidad a las infecciones virales debido a la disminución de la función de defensa del huésped», afirma. «Además, compartir dispositivos de vapeo, como es común entre algunos grupos demográficos que usan cigarrillos electrónicos, aumentaría significativamente el riesgo de propagar la infección».

Joanna Tsai, MD, neumóloga del Centro Médico Wexner de la Universidad Estatal de Ohio que investiga cómo el vapeo afecta la capacidad del cuerpo para combatir infecciones, está de acuerdo. «No se ha realizado ninguna investigación específica sobre el vapeo y COVID-19, pero ha habido algunos informes de que en China, muchos de los pacientes que eran fumadores pueden haber tenido peores resultados con COVID-19», dijo Tsai a Yahoo Lifestyle.

Esos estudios, señala Tsai, fueron extremadamente pequeños, lo que sugiere que es «demasiado pronto para saber» si el vapeo tiene un efecto importante. Pero mirando investigaciones anteriores, ella acepta que es probable. «Se ha investigado en animales que aquellos que estuvieron expuestos a los cigarrillos electrónicos tuvieron un peor resultado cuando se infectaron con influenza», comentó. «La investigación aún es limitada cuando se trata de humanos».

Un tercer experto, Robert Tarran, director del Centro de Ciencias Reguladoras del Tabaco y Salud Pulmonar de la Universidad de Carolina del Norte, reitera que se necesita más investigación, pero dice que los estudios sobre fumadores de tabaco pueden ser una pista. 

«Está bien establecido que los fumadores de cigarrillos tienen un mayor riesgo de contraer otras infecciones virales (por ejemplo, influenza) y generalmente tienen un peor resultado», dice Tarran a Yahoo Lifestyle. «Y hay datos epidemiológicos en humanos que muestran una asociación entre el vapeo y el aumento de problemas respiratorios». (Eso es similar a la orientación reciente de la American Lung Association, que sugiere que fumar marihuana debe considerarse un factor de riesgo con COVID-19).

Entonces, ¿qué puede estar poniendo en riesgo a los adolescentes y adultos jóvenes que vapean?

Panagis Galiatsatos, MD, médico pulmonar y de cuidados críticos de la Facultad de medicina Johns Hopkins y portavoz de la American Lung Association, dice que la respuesta es simple. 

«Si está colocando algo más que no es solo buen aire en los pulmones, corre el riesgo de que estas toxinas cambien la estructura molecular básica de los pulmones», dice Galiatsatos. «He visto usuarios de cigarrillos electrónicos que quieren dejar de fumar porque tienen graves consecuencias para la salud, y la más común de sus quejas es: ‘me resfrío y me lleva meses recuperarme’».

Dado que vapear significa inhalar toxinas, dice, esto no debería ser sorprendente. «Estás deteriorando tus células pulmonares, tu sistema inmunológico», asegura Galiatsatos.

Si bien Jaspers aún no puede confirmar con certeza que los jóvenes que vapean están más en peligro por el coronavirus, lo que sí puede confirmar es que vapear no los está protegiendo, una teoría planteada por Sean Hannity de Fox News, quien, el 19 de marzo, describió un estudio que, según él, muestra que el vapeo puede prevenir ciertas enfermedades.

Jaspers abordó el comentario en una sesión educativa para adolescentes el 9 de abril sobre vapeo, organizada por el Centro de Ciencia y Planetario Morehead de UNC. «De hecho, incluí la cita de Sean Hannity en mi seminario virtual», dijo Jaspers. «No hay absolutamente ninguna evidencia que respalde su declaración de que vapear puede proteger contra COVID-19».

Tsai, Galiatsatos y Tarran están de acuerdo en que ese pensamiento es defectuoso e incluso potencialmente peligroso. En cambio, dicen que los adolescentes y los adultos jóvenes deben centrarse en la investigación que muestra cómo el vapeo puede debilitar el sistema inmunitario y deben intentar dejar de fumar. «Recomiendo no vapear durante la epidemia actual si es posible, solo para estar seguro», dice Tarran. «Y lo mismo vale para fumar».

Para aquellos que todavía tienen la noción de que vapear es más seguro en comparación con fumar cigarrillos, Galiatsatos ofrece una analogía. «Lo estás comparando con la cosa más letal conocida por el hombre, los cigarrillos combustibles, que mata a más humanos que cualquier opioide o violencia armada combinada», dice.

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