¿Podrían los dispositivos portátiles como Apple Watch o los rastreadores de ejercicios Fitbit ayudar a detectar el coronavirus?

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Los fabricantes de electrónica personal como Apple, Fitbit y Samsung construyen rastreadores de actividad física, relojes inteligentes y otros dispositivos portátiles para ayudarnos a mantenernos saludables al monitorear nuestra actividad física, y en algunos casos también son útiles para identificar y controlar a los enfermos.

A medida que los afectados por COVID-19 abruman el sistema de atención médica de la nación, la escasez de kits de prueba confunde la capacidad de los hospitales para cuantificar el ataque y tomar decisiones críticas sobre dónde desplegar médicos, enfermeras, respiradores y otros recursos de atención escasos.

Para llenar el vacío, los hospitales están buscando nuevas formas creativas para aliviar la carga, como incorporar dispositivos portátiles en sus esfuerzos por combatir la pandemia causada por el coronavirus. 

Específicamente, planean usarlos para:

Identificar médicos, enfermeras y otros médicos que hayan contraído la enfermedad lo más rápido posible, y monitorear a los pacientes con coronavirus para tomar mejores decisiones sobre quién debe ser hospitalizado y cuándo.

La primera tarea, el monitoreo de la población, se puede lograr con casi cualquier dispositivo portátil que rastree la actividad y la frecuencia cardíaca. Sin embargo, los segundos dos requieren métricas avanzadas para las cuales un pequeño pero creciente porcentaje de dispositivos portátiles están equipados para realizar un seguimiento.

A la larga, la urgencia que está impulsando la rápida integración de los wearables en la respuesta pandémica de los proveedores podría dar lugar a cambios duraderos en el seguimiento de estos dispositivos, y cómo nuestros médicos utilizan esos datos para ayudar a vigilar nuestras condiciones y decidir cómo y cuando tratarnos.

Seguimiento de la población

Desde hace varios años, los investigadores han reconocido el potencial de los dispositivos portátiles para servir como herramientas de abastecimiento colectivo para rastrear la propagación de la enfermedad. Y ahora, con uno de cada tres estadounidenses que usan dispositivos de seguimiento de estado físico, la multitud finalmente es lo suficientemente grande como para contribuir.

En enero, por ejemplo, Scripps Research Translational Institute anunció que construyó un modelo para rastrear la influenza al monitorear datos no identificados como la frecuencia cardíaca, la duración del sueño y la actividad de decenas de miles de Fitbits.

Y la semana pasada, Scripps anunció un nuevo y más amplio estudio de dispositivos portátiles diseñado para identificar rápidamente brotes de virus en general y de coronavirus en particular.

Para ser efectivos en la estimación de enfermedades en las poblaciones, los científicos como los de Scripps en realidad no necesitan dispositivos portátiles para ser lo suficientemente inteligentes como para detectar síntomas en las personas. Si, por ejemplo, mi Fitbit descubrió que mi frecuencia cardíaca es más alta y los conteos de pasos son más bajos esta semana, no hay forma de concluir que tengo coronavirus. 

Pero si el doble de usuarios de relojes inteligentes de determinada zona exhiben el mismo patrón, los funcionarios locales podrían deducir que la enfermedad se está extendiendo ahí, y usar esa información para tomar decisiones políticas.

Para detectar enfermedades en individuos, los investigadores necesitan métricas más avanzadas. La startup Spire de Silicon Valley, por ejemplo, puede rastrear el “esfuerzo respiratorio” usando sus Health Tags, dispositivos lavables únicos que se adhieren al lado de la piel de la ropa.

El Departamento de Salud y Servicios Humanos contrató a Spire para construir modelos de detección temprana basados ​​en esas métricas. El estudio ha concluido y los resultados preliminares son prometedores, dijo la compañía.

Detección de coronavirus: una infección a la vez

Además de las etiquetas de salud de Spire, hay otros dispositivos portátiles que van más allá de las métricas de seguimiento de la población para ayudar a controlar la condición de las personas, ya sean médicos, enfermeras o pacientes.

Los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades identifican tres síntomas generales de coronavirus: dificultad respiratoria, fiebre y tos.

Validic, un proveedor de plataforma de datos de salud que ahora está ayudando a las organizaciones de atención médica a implementar su paquete de monitoreo COVID-19, está priorizando la fiebre como un indicador principal. Ahora está trabajando para incorporar dispositivos portátiles que puedan detectar fiebres. Eso es algo que hoy en día hacen pocos dispositivos de pulsera.

Dos dispositivos han captado la atención de Validic. Uno es el Oura Ring, uno de los únicos wearables con un sensor de temperatura incorporado. Y el otro es el BioSticker, un adhesivo de grado médico de la startup BioIntellisense de Colorado. El BioSticker se adhiere a la cavidad torácica, un gran lugar para controlar la temperatura, así como la frecuencia de la respiración y la tos, dos métricas estrechamente alineadas con los otros síntomas identificados por los CDC.

Ambos dispositivos toman muestras de temperatura una vez por minuto, por lo que pueden detectar ligeros aumentos que podrían indicar una infección días antes de que aparezcan los síntomas.

Por su parte, Oura patrocina un estudio de proveedores de atención médica de COVID-19, que equipa a 2.000 cuidadores en la Universidad de California, San Francisco, con el Anillo Oura. La compañía está rastreando la frecuencia respiratoria y la frecuencia cardíaca, así como la temperatura, mientras trata de construir un modelo para la detección temprana de coronavirus. Si tiene un Oura Ring, puede unirse al estudio a través de la aplicación para teléfonos inteligentes.

El BioSticker mide la temperatura como parte de un conjunto de métricas diseñadas para ayudar a los médicos a controlar los signos vitales de los pacientes. Y Oura lo incorporó a su anillo para agregar precisión a sus métricas de sueño y también para ayudar a medir la recuperación. Pocos fabricantes de rastreadores de ejercicios se molestan, porque no han visto un punto.

Observe que eso cambie ahora. Drew Schiller, CEO de Validic, dice que espera que los sensores que monitorean métricas avanzadas como la temperatura corporal y la saturación de oxígeno se conviertan en algo común en los dispositivos portátiles en unos pocos años.

“Quizás lo más importante es que el sistema de atención médica ahora comprende que los dispositivos portátiles y la monitorización remota son realmente importantes”, dijo Schiller. “Está muy claro que si tuviéramos esto en su lugar, hubiéramos podido adelantarnos al coronavirus, en lugar de jugar desde atrás”.

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