¿Por qué los hombres infectados por coronavirus sufren síntomas más graves que las mujeres?

Coronavirus Hombre

Investigadores del Montefiore Health System y el Albert Einstein College of Medicine podrían haber resuelto un misterio en torno a la pandemia del nuevo coronavirus: ¿Por qué los hombres infectados por el virus causante del COVID-19 suelen mostrar síntomas más graves y son más propensos a morir  que las mujeres? En colaboración con el Hospital Kasturba de Enfermedades Infecciosas de Mumbai, India, estos científicos han demostrado por primera vez que los hombres eliminan el virus a un ritmo más lento que las mujeres. Y hallaron una posible explicación: un potencial «reservorio» de virus solo para hombres.

El estudio apareció hoy en MedRxiv una web de Cold Spring Harbor Laboratory creada para comunicar investigaciones lo más rápidamente posible a la comunidad científica, antes de ser sometida al proceso habitual de validación conocido como peer review o revisión por pares. Esta web se ha usado profusamente durante la pandemia de COVID-19 para agilizar la comunicación de información científica.  

«Diversos estudios sobre el COVID-19 en todo el mundo han demostrado una y otra vez una mayor incidencia y gravedad de la enfermedad en los hombres que en las mujeres», dice Aditi Shastri, MD, Profesora Adjunta de Medicina en Einstein, Oncóloga Clínica en el Centro del Cáncer de Montefiore Einstein, y autora principal del estudio de Montefiore-Einstein. «Nuestro estudio colaborativo permite observar que, una vez infectados, a los hombres les cuesta más eliminar el coronavirus que a las mujeres, lo cual podría explicar que [los hombres] tengan más complicaciones derivadas del COVID-19».

El análisis de eliminación viral se realizó en 68 personas (48 hombres y 20 mujeres) con síntomas de COVID-19 del Hospital Kasturba de Enfermedades Infecciosas de Mumbai. Después de determinar la existencia de una infección activa mediante un test preliminar con bastoncillos nasales, se fueron realizando nuevos tests en serie hasta que los resultados fueron negativos; este periodo reflejaba el tiempo necesario para eliminar el coronavirus. Las mujeres se desprendieron del virus significativamente más rápido que los hombres: cuatro y seis días de media, respectivamente.

A continuación, se identificaron tres familias de Mumbai en las que tanto hombres y mujeres habían dado positivo por COVID-19 en el test del bastoncillo nasal. Una vez más, las mujeres de las tres familias eliminaron el coronavirus antes que los hombres de sus respectivas familias.

¿Por qué les cuesta más a los hombres superar estas infecciones? Los investigadores descendieron al nivel molecular para centrarse en cómo se produce la infección del coronavirus. El proceso de infección comienza cuando los virus se engarzan con una proteínas bien conocidas por los virólogos: los llamados receptores ACE2, que asoman como pequeñas antenas desde la superficie de las células. Los tipos de células que presentan abundantes niveles de ACE2 en sus membranas serían, en teoría al menos, más susceptibles de resultar infectadas.

Los investigadores consultaron tres bases de datos independientes con información sobre la presencia de receptores ACE2 en diferentes tejidos. Observaron que no solo los pulmones y los riñones, sino los testículos, son las regiones del organismo con una mayor expresión de ACE2. Por el contrario, el receptor ACE2 no se detectó en el tejido de los ovarios, el órgano equivalente a los testículos en las mujeres.

La Dra. Shastri quiso subrayar que aún no se ha confirmado la capacidad del coronavirus para infectar y multiplicarse en el tejido testicular, aunque declaró que no le sorprendería. Un estudio reciente de China comparó los niveles y las proporciones de hormonas sexuales en pacientes masculinos con COVID-19 con la de hombres sanos de la misma edad. Los resultados indican que los pacientes con COVID-19 sufrieron un deterioro de la función testicular; esto, a su vez, demuestra que los testículos pueden verse significativamente afectados por las infecciones de COVID-19. Esta complicación derivada del COVID-19 podría tener importantes implicaciones médicas y de salud pública, señala, y merece ser investigada mediante ensayos clínicos.

Los autores principales del estudio de Montefiore-Einstein son Amit Verma, MBBS, Profesor de Medicina y de Biología Molecular y del Desarrollo en Einstein y Director de Neoplasias Hematológicas en Montefiore; y Ulrich Steidl, MD, Ph.D., Profesor de Biología Celular y de Medicina, y Diane and Arthur B. Belfer Faculty Scholar en Investigación del Cáncer en Einstein, así como Presidente Asociado de Investigación Traslacional en Oncología en Montefiore.

La otra autora principal del estudio es Jayanthi Shastri, MD, microbióloga y especialista en enfermedades infecciosas. Como directora del laboratorio de diagnóstico molecular del Hospital Kasturba, la Dra. Jayanthi Shastri estuvo al frente de la monitorización y análisis en serie de las infecciones por coronavirus en individuos y sus familiares en la ciudad de Mumbay.

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