Los “tatuajes inteligentes” podrían algún día controlar signos vitales

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Los sensores inyectados en la piel pueden detectar los niveles de glucosa, la exposición a la luz ultravioleta y la temperatura corporal, ofreciendo la esperanza de un control de salud simple y moderno.

Conocidos por mucho tiempo como una forma permanente de arte corporal, los tatuajes pronto pueden cumplir una función médica. Varios grupos de científicos están desarrollando sensores que pueden inyectarse en la piel para controlar los niveles de glucosa en sangre y otros biomarcadores de salud.

Un equipo de la Universidad Técnica de Munich en Alemania identificó tres sensores químicos que cambian de color en respuesta a los biomarcadores (glucosa, albúmina o pH) en los fluidos entre las células del cuerpo.

Un sensor químico se vuelve verde en presencia de albúmina. La disminución de los niveles de esta proteína puede indicar insuficiencia renal o hepática. Otro sensor cambia de amarillo a verde oscuro a medida que aumenta el nivel de glucosa. El nivel alto de glucosa es un signo de diabetes mal controlada. El tercer sensor cambió de amarillo a azul a medida que el nivel de pH aumentó de ligeramente ácido a alcalino.

Hasta ahora, los investigadores solo han probado estos sensores químicos en un pedazo de piel de cerdo. Se necesitarían pruebas adicionales antes de que pudieran usarse en personas.

Los resultados fueron publicados recientemente en la revista Angewandte Chemie International Edition.

Tatuajes UV y temperatura

Los tatuajes también pueden algún día ayudar a las personas a controlar el efecto del medio ambiente en su cuerpo.

Un equipo de investigadores de la Universidad de Colorado ha desarrollado un sensor de tatuaje que solo aparece en la piel cuando se expone a la luz UV. Esto podría alertar a las personas de que su protector solar se ha desgastado. Otro sensor de piel se hace visible a diferentes temperaturas, lo que proporcionaría a las personas un termómetro incorporado.

Estos sensores están en fase de prueba y aún no están listos para su uso en personas.

Este grupo también ha estado trabajando en otro prototipo de tatuaje que podría conducir la electricidad. Este tipo de tatuaje podría usarse para recargar la batería de un implante biomédico, como un marcapasos, simplemente enviando electricidad al dispositivo a lo largo del tatuaje.

Aunque el tatuaje aún no tiene tanta electricidad como un cable de cobre, el líder del equipo, Carson Bruns, PhD, es optimista sobre la tecnología.

“Estamos progresando, y estoy realmente entusiasmado con esto porque creo que podría abrir un mundo completamente nuevo de posibilidades para los tatuajes”, dijo Bruns, profesor asistente de nanotecnología en la Universidad de Colorado Boulder, en una charla TED.

“Imagino un futuro en el que los tatuajes nos permitan (los cables aptos para tatuajes y la electrónica apta para tatuajes nos permitan) fusionar nuestras tecnologías con nuestros cuerpos para que se sientan más como extensiones de nosotros mismos que como dispositivos externos”, dijo.

Sin embargo, la gran pregunta es qué tan dispuestas estarán las personas a hacerse un tatuaje, incluso si es más médico que estético (aunque no hay razón para que no puedan ser ambas cosas).

En un estudio publicado a principios de este año en el Canadian Journal of Diabetes, los investigadores preguntaron a 195 personas con diabetes sobre su nivel de comodidad con diferentes tipos de tecnología avanzada de monitoreo de glucosa.

Las personas con diabetes tipo 1 tenían más probabilidades de preferir los sensores de glucosa para tatuajes que las personas con diabetes tipo 2. Además, las mujeres y las personas menores de 30 años tenían más probabilidades de sentirse cómodas con un sensor de tatuaje.

Sensores temporales del tatuaje

Este estudio preguntó a las personas sobre los sensores de tatuajes permanentes, pero se están desarrollando otras opciones.

Un grupo de investigadores de UC San Diego está trabajando en sensores de tatuajes temporales que pueden controlar los niveles de glucosa en el sudor de la piel. Al igual que los tatuajes temporales que puede haber usado cuando era niño, aplica este dispositivo a la piel frotándolo con agua y quitando el papel en la parte posterior.

El tatuaje contiene dos electrodos que aplican una pequeña cantidad de corriente eléctrica, lo que obliga a las moléculas de glucosa en la piel a salir a la superficie, donde se pueden medir.

El dispositivo se está probando actualmente en personas en un ensayo clínico de fase I. Los investigadores compararán los resultados del sensor del tatuaje con las lecturas de glucosa con el dedo. Se necesitarán más pruebas antes de que esto esté disponible para el público.

El Dr. Edward Chao, uno de los investigadores de este proyecto y profesor asociado de medicina en la Universidad de California en San Diego, dijo que “la ventaja de este tipo de tecnología es que es completamente no invasivo”, es decir, sin dolor. También es menos engorroso, dice, lo cual es ideal para personas con un estilo de vida activo.

Y dado que usa el dispositivo por largos períodos, no tendrá que preocuparse por recordar traer su equipo de monitoreo de glucosa cuando salga de la casa.

Chao dice que aunque una tecnología como esta puede ayudar a las personas a controlar regularmente su glucosa, no necesariamente reemplaza la motivación.

Las barreras distintas al dolor también pueden evitar que las personas rastreen su glucosa, lo que incluye sentirse incómodos con la nueva tecnología.

“La tecnología puede ayudar”, dijo Chao, “pero por sí sola, no necesariamente hace que las personas controlen su glucosa con más frecuencia”. Creo que debemos ser conscientes de eso ”.

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